Quand la tradition des cadeaux de Noël a-t-elle commencé ?

Saviez-vous que l’échange de cadeaux de Noël remonte à l’Antiquité ? Retour sur l’histoire de cette tradition païenne devenue religieuse puis commerciale.

Noël est pour certaines personnes leur période préférée de l’année : les décorations lumineuses, le repas où l’on se fait plaisir, les chants, les traditions et bien sûr… l’échange de cadeaux de Noel. Mais savez-vous d’où nous vient cette coutume ?

Retour sur l’histoire de Noël et des cadeaux de Noël

Dès l’Antiquité on célébrait le solstice d’hiver. Cette fête païenne s’appelait Sol Invictus, le soleil invincible. Les jours commençaient enfin à s’allonger et on pouvait fêter le retour du printemps et de la lumière. Déjà, de grands banquets étaient organisés. S’échanger des petits présents promettait des jours cléments, abondants et fertiles.

Quand le Christianisme a étendu son influence en Europe dès le 4ème siècle après JC, il a été décidé que Jésus était lui aussi un symbole de lumière et que sa naissance, la nativité, serait célébrée le 25 décembre. Et la tradition d’offrir des cadeaux de Noël, pourtant venue d’une superstition païenne, est restée.

L’évolution des cadeaux de Noël

Jusqu’à la fin du Moyen-Âge, il était de coutume d’offrir des fruits, des fruits secs et des sucreries, délices plutôt rares en hiver. Ce n’est qu’au 19ème siècle, en pleine révolution industrielle que les bourgeois commencent à offrir des jouets aux enfants en guise de cadeaux de Noël. Poussés par l’essor des Grands magasins, les consommateurs se prennent au jeu et rapidement, tout le monde s’échange des cadeaux de Noël.

En parallèle, la légende du Père Noël se développe, avec pour origine Saint-Nicolas, qui apporte des cadeaux aux enfants sages. Le personnage prend vie en 1863 sous les traits du dessinateur Thomas Nast, dans le Harper’s Illustrated weekly. Au fur et à mesure, il lui invente une vie au Pôle Nord, accompagné de rennes. Mais le père Noël vit réellement son heure de gloire avec Coca-Cola qui eut l’idée de génie de donner des forces au vieux monsieur pendant sa tournée de cadeaux de Noël, à l’aide de sa boisson bien connue !

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